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Expertos detectan posible marcador de vida en Venus: ESO

14 Setiembre 2020

"Cuando obtuvimos los primeros indicios de fosfina en el espectro de Venus, fue un shock", agregó la astrónoma, citada en un comunicado.

El equipo internacional, compuesto por investigadores británicos, estadounidenses y japoneses, estima que la fosfina se da en pequeñas concentraciones en las nubes del planeta, del rango de 20 moléculas por cada mil millones.

El grupo, que incluye a investigadores de Reino Unido, Estados Unidos y Japón, explicó que en la Tierra la fosfina -un gas fétido y tóxico derivado del fósforo- sólo se fabrica de forma industrial o por microbios que prosperan en ambientes sin oxígeno. En base a ello, realizaron cálculos y simulaciones para determinar si las emisiones podrían provenir de fenómenos naturales no-biológicos.

Los astrónomos han especulado durante décadas con la posible existencia de estos microorganismos en las nubes altas de Venus, los cuales flotarían libres de la superficie abrasadora pero que necesitarían de una muy alta tolerancia a la acidez. Algunas posibles explicaciones para su presencia incluían rayos, volcanes o minúsculos meteoritos, pero ninguna de estas fuentes podría generar la cantidad suficiente. Probablemente, cualquier organismo de Venus sería muy diferente a sus primos terrestres, pero también podrían ser la fuente de la fosfina detectada en la atmósfera. "Sin embargo, el procesamiento de los datos fue complicado, ya que ALMA no suele buscar efectos tan sutiles en objetos muy brillantes como Venus", afirma Anita Richards, miembro del equipo del Centro Regional ALMA del Reino Unido y de la Universidad de Manchester. "Al final, descubrimos que ambos observatorios habían visto lo mismo: débil absorción en la longitud de onda correcta que se correspondía con gas fosfina, donde las moléculas son retroiluminadas por las nubes más cálidas que tienen debajo", añade Greaves, quien dirigió el estudio publicado hoy en Nature Astronomy. "En la Tierra, algunos microbios pueden hacer frente hasta a un 5% de ácido en su entorno, pero las nubes de Venus están hechas de ácido casi en su totalidad".

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"¡Encontrar fosfina en Venus fue un bonus extra!", valora Sousa. Y añade: "El descubrimiento plantea muchas preguntas, empezando por cómo los organismos podrían sobrevivir".

"Podría proceder de procesos desconocidos de fotoquímica o geoquímica, o por analogía, de la producción biológica de fosfina en la Tierra, gracias a la presencia de vida", explica el estudio.

El hallazgo es aún preliminar y necesita ser confirmado, pero La Royal Astronomic Society anunció una conferencia de prensa para dar a conocer detalles del estudio mediante el cual se habría detectado "fosfina" o "fosfano" en las nubes venusinas, un gas incoloro, inflamable, que explota a temperatura ambiente y huele a ajo y que se forma naturalmente por la degradación de materia orgánica.

Venus es el segundo planeta del sistema solar en orden de distancia desde el Sol y el sexto en cuanto a tamaño.

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