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Sorprendente imagen del "nacimiento" de un planeta captada por astrónomos desde Chile

22 May 2020

Observaciones realizadas con el Very Large Telescope (VLT), del Observatorio Europeo Austral (ESO), han captado las reveladoras señales del nacimiento de un sistema estelar.

Sobre el nacimiento de nuevos planetas, los astrónomos ya conocían que tienen lugar en los discos llamados protoplanetarios, que rodean a las estrellas jóvenes y cuyo polvo, mezclado con gas, crea los nuevos cuerpos celestes.

Las observaciones del sistema AB Aurigae realizadas hace unos años con el Atacama ALMA, del que ESO es socio, proporcionaron los primeros indicios de que se estaban formando planetas alrededor de la estrella.

"Hasta ahora se han identificado miles de exoplanetas, pero poco se sabe sobre cómo se forman", afirma Anthony Boccaletti, que ha dirigido este estudio desde el Observatorio de París, Universidad PSL (Francia).

AB Aurigae es una joven estrella rodeada por un disco grueso de gas frío y polvo, lo que, según los astrónomos, son ingredientes adecuados para formar un planeta.

Los astrónomos pudieron apreciar "la luz más tenue de los pequeños granos de polvo y las emisiones de gas provenientes del disco interno", como así también un "giro" o "remolino" que apunta a la presencia de formación del nacimiento de un planeta.

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La característica observada podría ser la primera evidencia directa de un planeta recién nacido.

Según explicó Emmanuel Di Folco, uno de los investigadores que participó en el estudio desde Francia, este tipo de espirales se forman debido a que el nuevo planeta genera "perturbaciones en el disco en forma de onda".

En la nueva imagen de AB Aurigae, la región amarilla espiral que se ve cerca del centro, intensamente brillante (que, respecto de su estrella, se encuentra a la misma distancia que Neptuno del Sol), es uno de estos puntos de perturbación en el que el equipo cree que se está formando un planeta.

Aunque los científicos han divisado en otras ocasiones planetas "bebés" se cree que esta es la primera vez que logran captar uno en proceso de formación.

"Esa torcedura es previsible en algunos modelos teóricos de formación de planetas", dijo Anne Dutrey, astrónoma del Laboratorio de Astrofísica de Burdeos y coautora del estudio, publicado el miércoles en la revista Astronomy & Astrophysics. El supuesto exoplaneta en formación se estaría alimentando del polvo y el gas que abundan en la espiral. Y agregó: "Cuando llegue el tan esperado momento, deberíamos poder ver de manera más directa y precisa cómo la dinámica del gas contribuye a la formación de planetas". Cuando finalice la construcción del Telescopio Extremadamente Grande (Extremely Large Telescope, ELT) del ESO, que con un espejo primario de 39 metros de diámetro será el mayor aparato terrestre en funcionamiento, se podrán obtener imágenes mucho más nítidas. Las futuras observaciones también permitirán estimar mejor la masa del futuro planeta.

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