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Confirman que un exoplaneta es "potencialmente habitable"

28 Febrero 2020

Astrónomos de la Universidad inglesa de Cambridge encontraron indicios de que un exoplaneta dos veces más grande la que Tierra es "potencialmente habitable".

"Se ha detectado vapor de agua en las atmósferas de una serie de exoplanetas, pero, incluso si el planeta está en la zona habitable, eso no significa necesariamente que haya condiciones habitables en la superficie", puntualiza en un comunicado el doctor Nikku Madhusudhan del Instituto de Astronomía de Cambridge, quien dirigió la nueva investigación, publicada en 'The Astrophysical Journal Letters'.

"Las temperaturas podrían permitir que exista agua líquida", indica el informe cuyos resultados fueron publicados en The Astrophysical Journal Letters. Orbita alrededor de su estrella a una distancia ideal para albergar vida porque permite la existencia de agua en forma líquida. Sin embargo, desconocían su interior. En particular, una serie de escenarios permiten un mundo oceánico, con agua líquida debajo de la atmósfera a presiones y temperaturas similares a las que se encuentran en los océanos de la Tierra.

Se espera que un 'mini-Neptuno' tenga una 'envoltura' de hidrógeno significativa que rodea una capa de agua a alta presión, con un núcleo interno de roca y hierro.

Ilustración del planeta K2-18b.

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"Para establecer la posibilidad de que sea habitable, es importante entender el interior y las condiciones atmosféricas del plantea, (pero) en particular, si el agua líquida puede existir debajo de su atmósfera", añadió el experto.

Pero Madhusudhan y su equipo, utilizando la información del planeta y modelos estadísticos, han demostrado que su envoltura de hidrógeno no es demasiado gruesa y que la capa de agua podría tener las condiciones adecuadas para ser habitable.

Así, los investigadores concluyeron que la atmósfera es rica en hidrógeno con una importante cantidad de vapor de agua y también que los niveles de otros químicos como metano y amoníaco son más bajos que lo esperado para una atmósfera de ese tipo. Pero, aún deben determinar si estos niveles pueden atribuirse a procesos biológicos.

"Queríamos saber el grosor de la envoltura de hidrógeno, qué tan profundo es el hidrógeno -explica el coautor Matthew Nixon, estudiante de doctorado en el Instituto de Astronomía-".

Los astrónomos estiman que planetas como el K2-18b pueden ser estudiados con más facilidad con las actuales instalaciones de observación y las futuras por construir, como el telescopio espacial James Webb, cuyo lanzamiento está previsto para marzo de 2021.

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