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Así fue el primer día de la extinción de los dinosaurios

11 Сентября 2019

Muchos dinosaurios habrían muerto ese día, pero otros podrían haber perecido por las consecuencias atmosféricas que siguieron.

Los científicos han descubierto evidencia de que el impacto de un asteroide tan poderoso como 10.000 millones de bombas atómicas de la Segunda Guerra Mundial causó la extinción de los dinosaurios.

Un nuevo estudio, liderado por el Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas (EE UU) y con la participación del Centro de Astrobiología del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), confirma este hipotético escenario planteado por los científicos. "Todas ellas pertenecen a unas muestras de roca que ofrecen los datos más detallados hasta ahora de las secuelas de la catástrofe que terminó con la era de los dinosaurios", señaló a SINC Sean Gulick, profesor de investigación en el Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas y autor principal del estudio. Es decir, en un solo día se depositaron unos 130 metros de material, una tasa de acumulación que se encuentra entre las más altas jamás encontradas en el registro geológico y que ha permitido reconstruir los sucesos que tuvieron lugar dentro y fuera del cráter desde el momento del impacto hasta varias horas después.

"Pero esos efectos debieron ser de corta duración y no pueden explicar la extinción global del 75% de la vida", manifestó el profesor Gulick.

Jens Ormö, investigador del Centro de Astrobiología y coautor del estudio, analizó las muestras para tratar de determinar cómo había sido transportado y depositado el material acumulado en el lugar del impacto -y a veces también su procedencia-, algo esencial para entender la cantidad de agua que fluía en el cráter y los procesos que ocurrieron cuando se estaba llenando. "El agua densa y llena de escombros se movía con velocidades que equivalían a la velocidad del viento de los huracanes", indicó Ormö.

La explosión provocó que la vegetación de varios miles de kilómetros a la redonda se quemara, desencadenando también un tsunami gigante que arrastró toneladas de sedimentos hasta más de 2.000 kilómetros tierra adentro, al interior de Norteamérica.

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Luego, cuando las aguas del tsunami retrocedieron, arrastraron un montón de material, incluida la tierra (indicada por la presencia de biomarcadores asociados con hongos del suelo) y el carbón de los árboles quemados, de vuelta al cráter recién creado.

Uno de los resultados más importantes de la investigación ha sido la ausencia de azufre en algunas de las muestras de roca.

Ese hallazgo respalda la teoría de que el asteroide vaporizó los minerales que contienen azufre presentes en el sitio del impacto y lo lanzó a la atmósfera, donde causó estragos en el clima de la Tierra, reflejando la luz solar lejos del planeta y causando un enfriamiento global.

Para poner esto en perspectiva, eso es aproximadamente cuatro órdenes de magnitud mayor que el azufre que se arrojó durante la erupción de Krakatoa en 1883, que enfrió el clima de la Tierra en un promedio de 1.2 grados Celsius durante cinco años.

Ese azufre, según los científicos, fue el verdadero asesino, posiblemente exacerbado por la actividad volcánica posterior que se cree que fue provocada por el impacto. "La única forma de obtener una extinción masiva global como esta es un efecto atmosférico".

Para Ormö, "todo lo que se puede deducir de los sedimentos depositados en esos primeros instantes nos permite saber cómo fue el primer día del Cenozoico, el primer día de una nueva era dominada por los mamíferos y eventualmente por nuestra propia especie". Una especie que ahora, por otras causas como la contaminación de los océanos y de la atmósfera, ha iniciado la sexta y última de las extinciones masivas. "Tal vez todavía estamos a tiempo de aprender algo del pasado".

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