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NASA medirá el hielo en la Tierra con láser espacial

17 Setiembre 2018

El ICESat-2 dispone de un avanzado sistema de altímetro topográfico láser (ATLAS, por las siglas en inglés), capaz de detectar fotones individuales, lo que permitirá a los científicos medir con una precisión sin precedentes la elevación de las capas de hielo, hielo marino, vegetación forestal y otros parámetros. El ICESat-2 es un satélite cuya misión será medir la altura cambiante anual de las áreas congeladas y heladas de la superficie de nuestro planeta, mediante la emisión de un láser.

El nuevo láser es el ICESat-2, el cual es del tamaño de un carro pequeño (aproximadamente) y pesa alrededor de media tonelada, éste será lanzado en un cohete Delta II, desde la Base Aérea Vandenberg, en California, una misión de 1.000 millones de dólares.

La NASA ha estado monitoreando el cambio en la altura del hielo polar durante 15 años, desde el lanzamiento de la primera misión de ICESat en 2003. La agencia comenzó su campaña de investigación aerotransportada en 2009 con la Operación IceBridge, que hizo un seguimiento de la acelerada tasa de cambio. Una comprensión más profunda y precisa del derretimiento conducirá a una mejor comprensión del aumento del nivel del mar.

La temperatura global promedio está creciendo: cuatro de los años más calurosos en los tiempos modernos se han registrado entre 2014 y 2017.

Este calentamiento provoca que la capa de hielo se reduzca en el Ártico y Groenlandia, y a su vez elevando el nivel del mar, una amenaza para cientos de millones de personas residentes en las costas.

Todo el hielo que se derrite contribuye al aumento del nivel del mar, e ICESat (un acrónimo imperfecto de Ice, Cloud and Land Elevation Satellite) proporcionará información importante acerca de qué tan rápido está sucediendo.

"Vamos a poder ver específicamente cómo está cambiando el hielo en el transcurso de un solo año", dijo Tom Wagner, científico del programa de la criósfera de la NASA.

ICESat-2 está equipado con un par de láseres -uno como respaldo- más avanzados que los de la precedente misión ICESat. Aunque es poderoso, el láser no será lo suficientemente caliente como para derretir el hielo desde su punto de observación, a unos 500 kilómetros sobre la Tierra, explicó la NASA.

El resultado es un grado de detalle muy superior: la diferencia es parecida a la que hay entre tomar 130 imágenes de un campo de fútbol, en comparación con una foto desde cada arco.

La misión ha sido concebida para durar, como mínimo, tres años, pero el aparato tiene combustible suficiente para seguir por 10 si se decide extender su vida.

NASA medirá el hielo en la Tierra con láser espacial